Descubre todo sobre la Historia del hierro y la metalurgia, aquí

Descubre aquí la historia del hierro este mineral ha sido importantes para el desarrollo de la vida del hombre y las civilizaciones a lo largo de los años, su uso se ha tratado desde tiempos ancestrales, ha tenido su edad de oro y se ha sabido aprovechar a favor de la humanidad.

historia del hierro

¿Que es el hierro?

Conoce aquí la historia del hierro, este es un elemento químico, es el cuarto metal mas abundante en la faz de la tierra, su número atómico es el 26, pertenece al grupo 8 en el periodo 4 de la tabla periódica de los elementos, su símbolo es Fe.

Es un metal de transición, ocupa la cuarta casilla como el metal mas abundante sobre la tierra, representa el 5% de los metales que existen y están presentes en la naturaleza, el hierro es superado solamente por el aluminio, es el primer metal en abundancia sobre el planeta tierra, el núcleo de la tierra está compuesto por hierro nativo lo que es equivalente a un 70%.

El centro de la tierra está compuesto esencialmente por hierro y níquel, en forma de metal lo que hace que la tierra se mueva generando un campo electromagnético, es un elemento históricamente importante, incluso una etapa de la historia lleva por nombre la Edad de Hierro, solo puede darse un elemento mas pesado que el metal, pero este solo puede ser creado en las supernovas.

El hierro es un metal muy maleable de color gris, entre sus propiedades esta la del magnetismo y ferromagnetismo, esta condición solo se puede dar a temperatura ambiente y bajo una específica presión atmosférica, el hierro es un material muy denso y duro. Se puede encontrar en la naturaleza formando parte de muchos minerales, es muy raro encontrarlo de manera libre en el ambiente.

Para poder obtener un poco de hierro en su estado mas elemental, se necesita reducir el carbono y luego pasar por un proceso de refinamiento para eliminar las impurezas, por fusión exotérmicamente es uno de los elementos mas pesados que se puedan producir, pero cuando se trata de un fisión es el mas liviano de todos, ahora bien dependiendo de la presión y la temperatura el hierro puede presentar diferentes formas estructurales. Mantiene su estabilidad hasta los 911°C.

El hierro es uno de los elementos mas usados en el mundo, desde hace muchos siglos atrás antes de Cristo, hasta nuestro días seguimos utilizando el hierro como un medio para la realización de productos que nos facilitan la vida. Cuando encontramos en hierro en su estado mas puro que es al 99.5% no posee demasiadas aplicaciones solamente se puede aprovechar su potencial magnético.

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En la siderúrgica se utiliza mucho el hierro como materia prima básica para la elaboración de otros elementos aleantes metálicos y no metálicos, lo que le aporta diferentes propiedades a este material. Por ejemplo una aleación de hierro se considera o se toma como acero si tiene menos de un 2.1% de carbono, pero si ese porcentaje es mayor se denomina fundición.

El acero es un producto muy usado en la industria mundial para la elaboración automóviles y sus piezas, igualmente en barcos y en estructuras de edificaciones, ya que es muy barato y presenta una tenacidad como ningún otro material para la elaboración de estos productos. Por su parte las aleaciones de las vías férreas poseen gran variedad de propiedades mecánicas dependiendo del tratamiento que se le haya dado y de la composición del mismo.

El acero es una aleación de hierro con un contenido de carbono al 2% el cual se puede presentar como aleante de inserción en la ferrita y en la austenita, formando carburo de hierro, no todas las aleaciones son magnéticas, estas dependen de los aleantes y del grado de impureza que posean. Los aceros se clasifican dependiendo de su contenido de carbono.

El acero bajo en carbono posee menos del 0.25% de carbono y es el mas utilizado en la industria automotriz, para la elaboración de elementos estructurales para viviendas y edificios, para tuberías, entre otros productos. Hay aceros que poseen mas resistencia que se pueden trabajar muy fácilmente y tiene una alta resistencia, ya que un 10% de elementos es peso.

El acero medio en carbono es que está compuesto por un peso de 0.25% y 0.6% de carbono, este tipo de metal se trabajan térmicamente para mejorar sus propiedades, sueles ser mas resistentes, son utilizados en la ingeniería mecánica para buscar mas resistencia y que no se desgasten tan fácilmente por el trabajo que pueden realizar este tipo de pieza elaboradas a partir de este tipo de acero.

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Acero alto en carbono posee un peso entre 0.6% y 1.4% son mucho mas resistentes, a este tipo de acero se le añade wolframio, lo que fusionados forman carburos muy duros, este tipo de acero es utilizado para la elaboración de herramientas.

Aceros aleados sin el carbono y otros elementos que hacen del hierro y el acero un elemento resistente, resilente y duradero ante el desgaste, resistencia a determinadas temperaturas, dureza, entre otras características sería imposible satisfacer la demanda de la industria en la actualidad.

Es gracias a las aleaciones y la combinación de elementos en determinadas y específicas cantidades que se pueden conseguir las alteraciones químicas necesarias que hacen del hierro un metal súper resistente ante las variantes de la temperatura, la oxidación y a otras características mecánicas, como por ejemplo el desgaste entre otras. (Ver artículo sobre la Historia de la Danza)

El acero se puede clasificar técnicamente en tres partes según su contenido de carbono, estos son el acero hipoeutectoides, su contenido de carbono se ubica entre 0.02% y 0.8%; esta el acero eutectoides con un porcentaje de carbono de 0.8% y el acero hipereutectoides con un nivel de 0.8% a 2% de carbono.

Una de las desventajas del hierro es que se oxida con mucha facilidad pero este problema se soluciona al agregarle un 12% de cromo y con esta cantidad se dice que el acero es un material inoxidable, debido a que el cromo actúa como barrera protectora ante la corrosión y la formación de óxido en el hierro. Otro aleante que se le puede añadir al hierro para evitar la oxidación es el níquel, este material evita la formación de partículas de cromo y la oxidación intragranular de las partículas del hierro.

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El hierro es un material que se alea con otros para la obtención de acero estructural, en este sentido también se producen grandes cantidades de hierro forjado y hierro fundido, entre los otros usos que se le da al hierro está la fabricación de tintes, imanes y productos abrasivos.

El hierro para ser obtenido como un elemento para su transformación en otros productos es tratado en hornos de piedra caliza sufre una conversión a estado líquido y su reducción con coque hacen que se separen lo elementos que no se necesitan y se obtienen otros como por ejemplo azufre, fósforo y manganeso.

Las reservas de hierro en el mundo se encuentran dispersas siendo Australia el país que encabeza la lista con 50 mil millones de toneladas, se sigue Brasil con 32 mil toneladas, mas atrás esta Rusia con 25 mil toneladas, luego China con 20 mil y en el quinto puesto Ucrania 6500 toneladas, los puestos de abajo están ocupados por Canadá con 6 mil toneladas, la India con 5400 toneladas, los Estados Unidos con 2900 toneladas, La República Islámica de Irán con 2700 toneladas y el puesto número diez lo ocupa Kasajistan con 2500 toneladas.

Luego de estos diez países están Suecia con 1300 toneladas, Suráfrica con 1200 toneladas y el resto de los países del mundo con 18 mil toneladas en total. Hay que tener cuidado con los niveles y las cantidades de hierro que son absorbidas por nuestro organismos, la siderosis es un padecimiento que se presenta cuando hay una acumulación de hierro en los tejidos.

El hierro en exceso puede resultar tóxico, incluso letal para el ser humano, el hierro reacciona como peróxido y produce radicales libres, pues bien cuando el organismo puede procesar a través de los antioxidantes el hierro en el organismos no hay ningún tipo de problema, ahora bien una dosis letal de hierro por ejemplo en un niño es de dos años es de 3.1gr, en estas cantidades se puede producir un envenenamiento y su acumulación en el cuerpo puede afectar el hígado y provocar daños en el.

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Historia

Cuatro milenios antes de Cristo ya se utilizaba el hierro por parte de los egipcios y los sumerios, según algunos registros que datan de esta época, y con el pasar del tiempo se van consiguiendo mas hallazgo sobre su uso.

En el segundo o tercer milenio antes de Cristo se empezaron a encontrar indicios de que el hierro como elemento ya se utilizaba en algunas civilizaciones, como la mesopotámica, en Egipto y en Anatolia, para muchas estructuras de poder de la antigüedad el hierro se consideraba mas preciado que el mismo oro, algunos datos indican que se obtenía como un subproducto del cobre.

Entre los siglos 1600 y 1200 a.C se va popularizando su uso en el medio oriente pero no logra superar la utilización del cobre como el principal elemento para la fabricación de armamentos entre otros artefactos, pero no es entre los siglos XII y X a.C que en Oriente Medio se va haciendo una transición en la fabricación de armamento de cobre por los de hierro, se cree que esta sustitución se debió mas que todo a la carencia de estaño y no tanto a un indicio de avance tecnológico.

Es aquí cuando aparece la famosa Edad de Hierro, en donde es desplazado el bronce como materia prima fundamental para la fabricación de todo tipo de objetos y artefactos sobre todo las armas, y se desplaza así la Edad de Bronce.

En Grecia se cree que empezó a utilizarse hacia el siglo 1000 a.C y su uso se empezó a hacer popular en Europa hacia el siglo VII a.C. en Europa la sustitución del bronce por el hierro se realizó de manera gradual, no era para nada difícil fabricar las piezas de hierro en aquellos tiempos, era muy sencillo conseguir el mineral, fundirlo a altas temperaturas para luego forjarlo.

En Europa central en el siglo IX a.C surge la cultura del Hallstatt que no era otra cosa sino la cultura arqueológica que se ubica entre la Edad del Bronce y la I Edad del Hierro, en el año 450 a.C se dio paso al desarrollo de la cultura de la tene o la II Edad de Hierro, es aquí en donde al hierro se le da un uso mas comercial para la realización de armas, joyas y herramientas, aunque se continua con la utilización del bronce pero en menor escala.

Junto al desplazamiento de la utilización del bronce por el hierro se descubre también la carburización, que no es mas sino el añadirle carbono al hierro, esta mezcla de escoria y hierro es mezclada con carbono y de esta manera se forjaba el mineral removiendo de esta manera la escoria y oxidando por consiguiente el carbono, creando así un producto con una forma definida.

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Este tipo de hierro forjado por contener carbono no se podía endurecer tan fácilmente como se creía al agregarle agua o enfriarlo con agua, mas bien se descubrió que se podía obtener de esta mezcla de hierro y carbono un material mucho mas duro y resistente, lo que luego era sumergido en agua o aceite. El resultado de este trabajo fue que este producto final resultó ser mas o menos frágil y mas consistentes que el bronce lo que pasó a su reemplazo con el pasar de los años.

En China la primera pieza que se utilizó provenía de un meteorito, en el noreste del país en las cercanías de Xinjiang se encontraron los primeros objetos de hierro forjado, en el siglo VIII a.C, para obtener ese hierro duro y resistente se empleaba la misma técnica que en Europa y Oriente Medio.

En el año 550 a.C en los últimos años de la dinastía Zhou, se logra obtener hierro colado, ya que este mineral se logró fusionar  con arrabio, este mineral contenía un alto contenido de fósforo lo que ayuda a que su fundición se haga a menores temperaturas que en Europa y otros lugares en donde era forjado el hierro. Pero esta técnica de fundición no tuvo mucha acogida o repercusión en China, sino fue hasta el año 221 a.C luego de pasar la Dinastía Quin, que empezó a tener auge e importancia.

En Europa el hierro colado no tuvo un inicio temprano, se han encontrado registro que del 1150 al 1350 a.C en Suecia se encontraron las primeras muestras de hierro colado y del empleo de su técnica. En la Edad Media y hasta finales del siglo XIX muchos países en Europa sino la mayoría utilizaban como método metalúrgico la forja catalana, que consistía en la quema de carbón con aire a altas temperaturas a unos 1000°C aproximadamente con la intención de derretir el mineral y separar del hierro de las impurezas. (Ver artículo sobre la Historia de la Comunicación)

Este método fue introducido y aplicado en Europa en el siglo XI y era uno de los mas avanzados para ese entonces, ya que el carbón sumado al aire ayudaba a la combustión de este y lograr las altas temperaturas para derretir mas rápidamente el hierro y eliminar las impurezas. Con esta técnica se obtenía hierro y acero, para el siglo XV ya se había establecido este sistema como método de obtención y fundición del hierro logrando alcanzar los 1200°C de temperatura, de aquí surgieron lo que se conoce actualmente como los altos hornos.

Durante el siglo XVIII en Inglaterra empezó a escasear el carbón vegetal y con ello su precio se incrementó de manera exorbitante, fue por ello que se comenzó a utilizar coque que era un combustible fósil que se formaba por la destilación del carbono bituminoso, como alternativa.

La invención del alto horno se le atribuye al ingles Abraham Darby a principios del siglo XVIII, el alto horno no era mas que la fusión y reducción de materiales de hierro con la intención de materializar la fundición. Es una estructura cilíndrica no metálica y resistente al calor. El coque fue un mineral muy utilizado y si se quiere estratégico durante la Revolución Industrial, durante esta etapa la demanda de hierro se incrementó por la construcción de las vías férreas, que empezaron a unir muchos lugares.

A lo largo de toda la historia el alto horno se vio evolucionado con los aportes de diversos personajes que le fueron modificando su diseño para hacerlo mas eficiente, es por ello que para 1784 Henry Cort, inventor y metalúrgico ingles, aplicó nuevas técnicas ayudando a mejorar la producción de hierro, del mismo modo en 1826 el alemán Friedrich Harkot  hizo lo propio al fabricar un alto horno sin mampostería.

Para finales del siglo XVIII y principios del siglo XIX el hierro era un material esencial en la fabricación de puentes y todo tipo de estructura, es por ello que entre 1776 y 1779 se construye el primer puente con reducción de hierro, es en Inglaterra en donde se realizan los primeros edificios con estructuras de hierro a principios del siglo XIX de la mano de James Watt y Mathew Boulton.

Otros ejemplos de que en aquellos tiempos el hierro era muy popular para las construcciones son la construcción en 1851 en la ciudad de Londres del Palacio de Cristal, una edificación con bases de hierro y cristal que fue construida por Joseph Paxton en el Hayde Park, y en 1889 en la ciudad de París la Torre Eiffel, diseñada por el arquitecto Stephen Sauvestre y construida por el ingeniero Alexandre Gustave Eiffel, ubicada a las orillas del río Sena.

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Metalurgia

La metalurgia es el proceso de tratamiento de los metales partiendo de los minerales metálicos como por ejemplo el hierro, se encarga de además de la producción de aleaciones y el control de la calidad en cada uno de los procesos.

Entre los metales el cobre fue uno de los primeros materiales manipulados por el hombre al igual que el oro y la plata, se cree que su manipulación se inició a finales de la etapa neolitica, en la que los hombres golpeaban hasta colocar plana la pieza del metal para luego darle la forma que se deseaba.

La cerámica y el perfeccionamiento de su técnica dio un avance a la manipulación de los metales, pues de allí vinieron las fundiciones a través de los hornos y su colocación en moldes, lo que trajo como consecuencia la obtención de mejores herramientas y de mejor calidad y en mayor cantidad por supuesto que las que se conocían hasta ese momento.

Es aquí donde se inicia la Edad del Cobre que comienza hacia calco lítico, luego de los trabajos con el bronce puro, ya que era un metal fácil de conseguir en la naturaleza y en sus estado original, se dieron las aleaciones con otros elementos como por ejemplo el arsénico, lo que dio como resultado el cobre arsenicado, o con el estaño que devino en el bronce y con el se inició la Edad del Bronce.

El bronce es un material mas filoso, cortante y duro y hace su aparición en la humanidad en el año 3000 a.C. los conocimientos sobre la metalurgia no se presentaron igual en todas las partes del mundo, los registros mas antiguos que se tiene de la fundición del cobre y del plomo son del siglo VII a.C en Kurdistan y Anatolia, ahora en América se empezó a conocer de este proceso en el siglo I a.C que es de donde hay registros, mientras que en África la fundición del hierro se conoce desde el siglo II a.C.

La edad de hierro como época que se conoce se inicia en Asia menor, específicamente en Anatolia hacia el siglo III a.C, para que el hierro pueda ser trabajado y fundido necesita de altas temperaturas, en este estado es mas maleable, resistente y duro, incluso mucho mas que el cobre que era lo que se utilizaba hasta ese entonces.

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En la antigüedad se utilizaban técnicas como por ejemplo la de la cera perdida que consistía en vaciar en un molde bronce u oro y de esta manera obtener figuras a partir de un prototipo tradicional que era moldeado en cera de abeja, esta era una técnica antigua que empleaban los Sumerios, los Chinos, los Hindúes y los Incas en la Mesoamérica y que posteriormente fue adoptada por otras civilizaciones.

Otra de las técnicas utilizadas en la antigüedad fue la soldadura que no es otra cosa sino la unión de o fijación de dos o mas piezas de metal u otro material termoplástico lograda por fusión, en la antigüedad la soldadura fue empleada hacia el año 310 a.C, método muy usado en la Edad de Bronce y Edad de Hierro en el Oriente Medio y en Europa.

El templado del acero, otra de las técnicas empleadas en la antigüedad para la unión de los metales que consistía en la reducción de la temperatura de las piezas de metal y así bajo ciertas propiedades que estos adquirían se unían. Los Chinos estuvieron siempre a la vanguardia de las invenciones y los descubrimientos de las primeras fundiciones que se conozcan tuvieron lugar en el siglo I a.C, pero esta no llegaron a Europa sino hasta el siglo XIII con la aparición de los primeros altos hornos de los que hablamos líneas mas arriba. (Ver artículo sobre la Historia de la Gimnasia)

La ostentación y el arte de presumir del hombre lo llevo a la transformación de los metales con fines ornamentales y de prestigio ante los demás, los adornos de cobre eran muy codiciados, por otro lado las primeras herramientas de hueso y piedra fueron sustituidas por otras mas resistentes, como por ejemplo bronces y luego el hierro, la variedad de utensilios también abundaban como por ejemplo, adornos personales y domésticos, armas, vasijas, herramientas, adornos religiosos, entre otros.

La utilización y transformación de los metales en todo tipo de artefacto e instrumento para el uso de la vida diaria del hombre tuvo una repercusión en las variadas formas de cómo se conformo la civilización y se organizó la humanidad, hubo un incremento en la actividad agropecuaria, hubo una diversificación del trabajo y una especialización de este, hubo un mayor intercambio de todo tipo, sobre todo comercial y lo mas catastrófico fue que se institucionalizo el conflicto bélico.

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Como dato curioso se puede decir que en la Edad Media el proceso de la metalurgia estaba mas ligado a la técnica de purificación de los metales preciosos y a la acuñación de monedas mas que cualquier otra cosa.

Mas recientemente se han realizado otro tipos de trabajos pero también vinculados a la metalurgia como lo es la metalurgia extractiva que consiste en el estudio y aplicación de procesos y operaciones de los minerales que contengan una especia de utilidad como por ejemplo el oro, el cobre o la plata y dependiendo del producto que se quiera obtener se realiza el tratamiento mas adecuado.

Cual es el objetivo de la metalurgia extractiva, pues emplear, procesos y operaciones para poder alcanzar la mayor eficacia posible, recuperar del material la mayor cantidad de este para poder luego procesarlo y extraer de él la mayor pureza y por último pero no lo menos importante no dañar el medio ambiente.

Las etapas que comprende la metalurgia extractiva son: el transporte del mineral o del material y su almacenamiento, luego de ello se realiza un proceso de conminución del mineral, esto es la reducción del tamaño de una partícula a un tamaño menor, luego viene el proceso de clasificación.

Una vez que el mineral este clasificado se pasa a la separación del mineral de la ganga, pero qué es la ganga, es la roca que se descarta una vez obtenido de ella el mineral que se desea ya que no se utiliza o bien sea porque carece de valor comercial o porque su posterior aprovechamiento es muy costoso y finalmente la refinación y la purificación.

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Hierro forjado

La utilización del hierro se remonta a tiempos ancestrales, el forjamiento de este metal data desde el 1800 a.C en la India en donde se encontraron restos de este material trabajado en el valle de Ganjes.

Anterior a la utilización del hiero fueron la piedra y los huesos, luego vino el cobre, el bronce para darle paso posteriormente al hierro, de Asia se mudó a Europa, se cree que debió llegar antes a la península de los fenicios pero no fueron sino los celtas su expansión en los albores del siglo VI a.C y se cree que fueron los celtas por los hallazgos hechos sobre sus armas utilizadas en su época.

Después del desplazamiento del bronce como principal material de uso común y el hierro como elemento primordial que cambio la vida de toda la humanidad, no fue sino con el descubrimiento de la carburizacion que se le añadió carbono al hierro para manipularlo y forjarlo de una mejor manera.

Al rociarlo con agua no se podía endurecer con facilidad porque contenía bajo contenido de carbono, luego se descubrió que cuando se calentaba el hierro o la pieza de metal en una superficie de carbón vegetal y llevarlo luego al agua o aceite se obtenía como resultado una pieza mas duradera y menos frágil que su antecesor como lo fue el bronce, del cual se fue dejando de usar.

En Europa en la Edad Media se comienza a utilizar la Farga Catalana, de la cual ya mencionamos anteriormente de que se trataba, para ese momento se consideraba un gran avance tecnológico al quemar carbón con aire para producir un calentamiento de las de 1200°C con lo que se lograba derretir el hierro y separar las impurezas de este.

Durante la Dinastía Han se desarrollaron nuevos procesos para la fundición del hierro lo que dio paso a la construcción de nuevos instrumentos aprovechando este material con fines agrícolas como por ejemplo, la sembradora multitubular y el arado de hierro. Los Chinos ya en el siglo II a.C utilizaban la fragua fina para el forjamiento del hierro.

Se cree que la fragua fina existía mucho antes de la Dinastía Han sobre todo mucho antes de que aparecieran las guerras entre los años 403 y 221 a.C, se cree que esto es así porque existen registros que lo avalan como artículos de hierro forjado de ese periodo en particular. Además de la evidencia física hay evidencia pictórica en los murales de la tumba de Shandong durante los siglos I y II a.C

Este sistema se utilizó hasta la aparición de los altos hornos a finales del siglo XIX, para trabajar el hierro forjado solo se necesitan cuatro instrumentos que son: agua, fuego, martillo y un yunque, estos elementos sumados a la experiencia y creatividad del artesano le dan vida a las mas asombrosas figuras de hierro que te puedas imaginar.

El hierro a pesar de todas las transformaciones, usos y facilidades para su trabajo, fue un material que tardo muchos años en evolucionar en comparación con sus antecesores, y esto se debió a las complicaciones que se generaron para trabajar con él en un principio, los primeros herreros como se les conoce hoy día no entendía o no sabían cómo hacer de este material algo mas fácil y maleable de trabajar.

Les tomó tiempo comprender y entender que para reducir el contenido de carbono era necesario fundirlos varias veces para luego martillarlo en repetidas ocasiones, para así de esta manera liberarlo del carbono y de las demás impurezas que tenia adherida la pieza de metal.  (Ver artículo sobre la Historia de la Educación Física)

Muchos de los herreros que se atrevían a experimentar para facilitarle su trabajo eran vistos como magos, brujos o considerados los médicos del metal, debido a que lograban hacer creaciones en metal, sobre todo armas que eran indestructibles en batalla, por esto eran dignos de bendiciones.

Los primeros encuentros mitológicos con un herrero se le atribuyen a Vulcano y Hefesto de las mitologías Griega y Romana, pero tuvieron que pasar siglos para que el hierro pudiera ser dominado por el hombre y trabajado de manera artística, además de ser utilizado en la construcción de iglesias y monasterios, sobre todo en Inglaterra destacando la Catedral de Winchester  y la Catedral de Notre Dame en París.

En el siglo XIII con la llegada de los altos hornos a Europa se fundía y se podía manipular mas fácilmente el hierro pero no era lo suficientemente rígido para trabajarlo,  pero fue con la llegada de la revolución industrial que el forjamiento del hierro se pudo llevar a cabo con éxito de manera mas eficaz.

Con la invención del horno de Pudding en 1784 se dice que fue la manera mas ingeniosa de crear hierro sin la utilización de carbón, ya en el siglo XIX la demanda de este material se hace mas demandante, lo que trajo consigo nuevas formas y maneras de producir grandes cantidades de hierro.

La producción en masa de hierro forjado dio con la creación de un metal mas resistente a la tracción y con ella el incremento de las cantidades de carbono que contenía, esto produjo que la consistencia y por ende su composición química fuesen mas fácil de controlar que la de tiempos anteriores.

La terminología de hierro forjado se refiere a los productos realizados con acero dulce, se dice que es acero dulce porque esta combinado con hierro y carbono, además de otros ingredientes pero en menor cantidad que logran afectar la propiedad del elemento.

Mientras mas carbono tiene una pieza de hierro mas duro es pero menos dúctil y mas complicado de soldar se hace, el acero dulce posee una baja cantidad de carbono que oscila entre 0.05% y el 2.6% lo que hace que el material sea mas fácil de trabajar y manipular.

Actualmente el hierro forjado o lo que se conoce como hierro forjado es empleado en la fabricación de tuberías de agua, estantes de vino, cercas, tuercas, acoplamientos ferroviarios, pernos, pasamanos, entre otros instrumentos. La fabricación de hierro forjado ha evolucionado a lo largo de los siglos desde que se conoció este mineral y se comenzó a utilizar.

Palacio

Nadie se puede imaginar que el Palacio del Hierro no es otra cosa sino una famosa tienda por departamentos ubicada en la ciudad de México, muchos pensaran que su nombre se debía a otra cosa pero no es así.

En 1850 se inaugura en la ciudad de México una famosa tienda de ropa denominada las Fábricas de Francia propiedad de un ciudadano francés de nombre Victor Gassier, diez años mas tarde, es decir, Gassier se asocia con Alexander Reynaud y es entonces cuando conforman la empresa denominada Gassier & Reynaud.

Años mas tarde José Leautaud y José Tron se incorporan a la sociedad que ya habían conformado y consolidado Gassier & Reynaud, es aquí en donde la denominación e la empresa cambia a J Tron y Cia, pero las operaciones de la tienda continúan bajo el nombre de Las Fabricas de Francia, el éxito de todos esos hombres se vio en el auge de sus negocios y en la prosperidad de la tienda.

En 1879 se plantea construir en México unas tiendas por departamentos similares a las grandes tiendas de lujo, destinadas a la élite europea y que existían en el viejo continente para ese entonces como por ejemplo la Le Bon Marche de Paris o Saks fifth avenue en la ciudad de Nueva York o como también la tienda Harrods de Londres o al parecido a De Bijenkof en Amsterdam.

Unos años mas tarde y con esa idea en sus mentes adquieren un terreno de 625 metros cuadrados en el año de 1888, con la intención de levantar un centro comercial, y es así que contratan al arquitecto mexicano Ignacio de la Hidalga para la realización del proyecto, cuya construcción no debería de extenderse hasta por mas de tres años, es decir, en 1891 ya debía estar listo el proyecto.

Ambos José Leautaud y Tron deciden levantar un edificio de cinco pisos de altura, era notable la majestuosidad de la estructura que se estaba realizando para esa época en México de hierro y acero, y muchas eran las interrogantes que se tenían al respecto sobre el futuro de esta edificación, era el centro de las miradas, atenciones y conversaciones en ese momento en la ciudad de México.

Ya en 1891 al finalizar la construcción de la edificación y aprovechando la polvareda que había levantado la construcción de esta estructura Leautaud y Tron deciden cambiar el nombre de Las Fábricas de Francia por Palacio del Hierro, y es así como surge y se crea la historia de estas famosas tiendas por departamentos en la ciudad de México.

Un hecho fatídico se apodera de esta estructura y es el 15 de abril de 1914 cuando un incendio hace de las suyas destruyendo el edificio y todo lo que en el había, luego vino la revolución mexicana y fueron utilizados este y otros edificios para esos fines, pero no se dan por vencido este par de emprendedores y deciden levantar otro edificio con las mismas características.

En esta oportunidad buscan a un arquitecto francés de nombre Paul Dubois y en 1920 el edificio Art Nouveau es inaugurado con una estructura de techos duales y de vidrio, actualmente el Palacio de Hierro pertenece a un conglomerado de empresas del Grupo Bal, que se dedican entre otras cosas a la industria de la minería, el comercio al menor y los seguros. Hoy cuentan con más de 22 tiendas en todo México siendo la primera empresa de sociedad anónima conformada en el país.

El Palacio del Hierro se levanta como una estructura que se asemeja a la Le Bon Marche, mal llamado el primer gran almacén del mundo  y que se encuentra entre los mas reconocidos de la ciudad de París,  pero el primero de este estilo en el mundo esta ubicado en Inglaterra y lleva por nombre Bainbride´s.

Esta tienda por departamento ha crecido y ha evolucionado con el pasar de los años, aquí se ofrecen desde artículos para el hogar, ropa, joyas, juguetes, artículos para spa, equipos de electrónica, algunos alimentos, línea marrón entre otros artículos de marca y de diseñadores reconocidos.

En el área de las prendas de vestir ofrece una variada gama de artículos de primera línea de diseñadores locales nada que envidiarle a las marcas mas prestigiosas de ropa que visten de manera exclusiva a los mas adinerados del mundo, entre esas marcas en el palacio del hierro se pueden encontrar por ejemplo artículos de Carolina Herrera, Tommy Hilfiger, Salvatore Ferragamo, BCBG, Armani, Fendi, Channel, Ralph Lauren, Versace, Gucci, Louis Vitton, entre otras destacadas marcas.

En América

En américa latina no se encuentran registro de una edad del hierro propiamente dicha como sucedió en Europa, Oriente Medio y Asia, lo que se cree es que en América el hierro vino con la etapa de la colonización.

En América lo que si se practicaba era la metalurgia y fue en la etapa precolombina cuando se comenzó con la extracción y la purificación de algunos metales, dándose paso así a la utilización del hierro y de algunos metales con fines metalúrgicos, todas estas aleaciones y técnicas fueron realizadas previo a la venida de los europeos a América.

Las civilizaciones americanas ya utilizaban el oro y el cobre para la confección de diversos materiales, instrumentos, adornos y armas, por ejemplo en la región de los Andes existen descubrimientos de piezas de oro desde los años 2155 1936 a.C, y en el 5000 a.C en Mesoamérica y en Norteamérica también se han encontrado diversos objetos fabricados de metal.

Entre los hallazgos que se han hecho figuran por ejemplo prendas de uso ornamental a saber zarcillo y cascabeles, también se han encontrado instrumentos musicales como flautas y campanas, herramientas como tenazas, punzones o anzuelos y armas tales como hachas, lanzas, cuchillos y mazos.

La metalurgia se cree fue desarrollada en Suramérica por los pobladores indígenas de la zona Andina que corresponde a los países de Perú, Ecuador, Bolivia, Chile y Argentina, ya estas civilizaciones utilizaban la plata y el oro para la fabricación de ornamenta y de prendas se cree eran utilizadas con esos fines, las aleaciones de bronces también estaban presente con complicadas técnicas de manufactura para la época.

Los recientes descubrimientos aseveran que la manipulación del oro se cree se comenzó a realizar entre los años 2155 y 1936 a.C, en cuanto al cobre los registros mas antiguos sobre su manipulación se tiene sobre el año 1432 y 1132 a.C, para esta época esta sociedades eran seminómadas que estaban atravesando por cambios significativos en su estructura social y económica.

Durante el período del horizonte temprano que va desde los años 1000 al 200 a.C una etapa que surge desde el ascenso de la cultura Chavin hasta su decadencia, se dice que es un periodo de gran importancia para el desarrollo de la metalurgia y la manipulación de los metales, se dice y se cree que la metalurgia se impulsó en las denominadas altas sociedades con excedentes en las reservas de alimentos y que estos ayudaban a sostener a una elite dominante.

El oro en sudamérica se dice que proviene de las regiones de Waywaka, Kotosh y Chavin lo que es hoy Perú y esta se fue esparciendo por toda la región andina durante el periodo del horizonte temprano,  época en donde se dio un gran avance en la manipulación de los metales con gran espectacularidad para la época, llegando a realizar placas de metales puros con grandes aleaciones.

Hubo dos técnicas de la manipulación de los metales que se cree se desarrollaron en paralelo, una en el norte que comprende lo que es hoy Ecuador y Perú y la otra hacia el sur o el altiplano que abarca los países Chile, Perú y Bolivia. Hay indicios de que en la región del altiplano en el periodo del horizonte temprano se dieron las primeras evidencias de la fundición del sulfuro de cobre.

La recuperación de escoria de cobre hacia esas zonas hace pensar que se realizaban fundiciones de este metal en esas zonas y hacia aquellos años, y que este metal provenía de las regiones de Perú y Bolivia, también se encontraron hornos portátiles hacia las zonas de Puma Punku en Bolivia en donde se cree se realizaban barras de este mineral. Algunos análisis hechos a estos objetos encontrados datan de los años 800 y 500 a.C. (Ver artículo sobre la Historia de la Informática)

El artista y profesor francés Jean Baptiste Debret documentó a finales del siglo XVII y principios del siglo XVIII la utilización de piezas de metal por parte de los indígenas que hacían vida en la zona de la Amazonia, algunas de las tribus que allí habitaban eran los Yanomamis, los Pataxos y los Botocudos, en sus pinturas y algunas anotaciones se podía evidenciar el usos de flechas y lanzas, así como de otros artículos de metal.

Al principio estas armas eran de bronce pero después con la llegada de los españoles a tierra americana el uso del hierro y el acero se fue haciendo mas común y popular entre los indígenas americanos, existe una diversidad sumada a una complejidad en el hecho de los trabajos de los metales y en especial de la metalurgia en la Amazonia, hicieron del uso del metal un empleo intensivo lo que los llevó a adaptarlo y manipularlo de una manera artística sin igual.

En cuanto a la parte norte del continente americano se han encontrado registro arqueológicos de que el uso del bronce era muy común sobre todo en las zonas al norte del Río Bravo, durante el último periodo glacial muchas minas y yacimientos de cobre quedaron al descubierto y esto fue aprovechado por los que vinieron a ocupar esos espacios.

La manipulación del cobre se hacía en frío a través del martilleo para la formación de objetos desde tiempo muy antiguos,  existen indicios y evidencia de que también se realizó la explotación minera pero los investigadores aun no se han puesto de acuerdo de que fecha o que periodo en particular se realizaron estas actividades.

Hacia el este de Norteamérica en los lagos ubicados en los bosques de este país o de esa zona del continente se han encontrado artefactos de cobre sin incrustaciones o piedras preciosas, como las encontradas en el sur de América, esto es indicio de algunos cambios sociales y de estructuras jerárquicas mas complejas, según los expertos.

En la Mesoamérica los utensilios de metal se cree se empezaron a utilizar hacia el año 800 a.C con sus mayores hallazgos en lo que se conoce hoy como México, mas específicamente hacia el oeste del país, la utilización de los metales y las piedras preciosas se cree y así se evidencia que eran objetos que pertenecían a la élite dominante.

En esta zona se han encontrado objetos que han fusionado la aleación de metales puros con metales estructurales, obteniendo así herramientas de gran dureza, utilizando el bronce trabajado en frío para lograr esa consistencia, el oro y la plata también se mezclaron y se trabajaron de manera conjunta pero era solo con fines ornamentales,  otra característica de las fusiones de metales era en la creación de instrumentos musicales lo que le daban ciertas tonalidades específicas según el material que se empleaba.

Hubo un intercambio tecnológico y cultural entre las civilizaciones indígenas de Colombia y Ecuador, con los ocupantes de las zonas del este de México, esto provocó un gran desarrollo en la utilización y empleo de los metales, es por ello que en ambas zonas geográficas se han encontrado artefactos similares como por ejemplo: agujas, cuchillos, punzones, tenazas, anillos, pinzas, escudos, entre otros los cuales fueron fabricados con similitudes.

Colombia

El hierro es un metal duro y que se encuentra en la naturaleza, es maleable y mediante la siderúrgica se puede transformar en las mas simples y las mas complejas herramientas, en Colombia abunda mucho este mineral pero aun no se ha explotado a grandes escalas.

En Colombia la explotación del hierro se ha comenzado a fortalecer, lo que le ha servido a la industria siderúrgica para alimentarse y expandirse, los principales yacimientos de hierro que se pueden ubicar en el país neogranadino se dice que están en el departamento de Boyacá, específicamente en Samacá y Belencito, en Cundinamarca, específicamente en Subachoque ,Zipaquirá,  Pacho y Nemocon, en Antioquia, en la plata en Huila, en Tolima y Caldas también se encuentran algunos yacimientos.

En 1923 fue la primera vez que se realizó el primer trabajo de fundición de hierro, en la actualidad Colombia cuenta con otras siderúrgicas entre las que destacan: la Siderúrgica del Pacífico,  ubicada en la ciudad de Cali aquí se encargan de producir varillas, productos de acero especial, platinas entre otros objetos; esta también la Aceria de Paz de Río en Boyacá aquí se producen alambres, láminas galvanizadas, rieles, estructuras para edificios, barras y herramientas.

Esta también la siderúrgica de Medellín, aquí se fabrican tuberías, maquinaria para las azucareras, piezas para la industria automotriz y hojalata y por ultimo esta la siderúrgica del Muña, aquí se produce acero y productos para la construcción.

La riqueza mineral de Colombia no solamente se basa en los minerales sino también en productos no metálicos, entre los metales esta el oro, las esmeraldas, el carbón, el níquel, el cobre y por supuesto el hierro, entre los productos denominados no metálicos figuran las arenas, las piedras, las sales y las arcillas.

Las esmeraldas, el carbón y el oro son los mas conocidos se habla de que en Colombia solo se ha explotado el 5% de los yacimientos en donde se encuentran esos minerales, eso solo sin nombrar los otros metales como el níquel, el magnesio, el cobre, el titanio, el plomo, el zinc y por supuesto el hierro. Colombia posee un gran potencial minero, ya que el subsuelo neogranadino cuenta con un 70% de territorio cartográfico geológico un 46% geofísico y un 12%  geoquímico.

Para las autoridades colombianas que conocen de su potencial minero en la extracción de minerales como el hierro por ejemplo quieren y están en la búsqueda de disminuir la informalidad en la explotación y comercialización de estos minerales y que también su explotación sea cónsona y amigable con el ambiente.

México

Se dice que el siglo XIX fue considerado el siglo del hierro, luego de ocupar un lugar importante y decisivo en la llamada revolución industrial, el hierro vino a transformar para bien la vida cotidiana de toda la humanidad.

El arte y la arquitectura fueron también áreas que se vieron tocadas por la influencia en la utilización del hierro, algunos arquitectos se atrevieron a utilizar este metal en las construcciones de los edificios, pero estas eran ocultadas tras revestimientos de piedra, pero con el pasar del tiempo se fueron dejando ver y exhibir las estructuras totalmente metálicas, como por ejemplo estaciones de trenes, pasajes comerciales, puentes y mercados.

Historias del país Azteca cuentan que hacia 1915 un general zapatista de nombre Amador Salazar se apoderó de algunas piezas metálicas en la hacienda de Chapingo y las tomo como parte de su botín para luego llevarlas a Morelos, estas fueron las primeras manifestaciones de valor para este mineral por parte de un ejército mexicano.

Bajo el gobierno de Porfirio Díaz, se adoptó una política de conservar las estatuas hechas de hierro fundido, muchas de ellas eran de personajes de la mitología griega que nada tenía que ver con los antecedentes prehispánicos mexicanos, pero aun así continuaron adornando plazas, haciendas de gobernantes y particulares en México.

La siderúrgica Le Val d´Osne creada en 1836 es una de las principales proveedoras de piezas de hierro decorativas que se ha expandido por el mundo, para 878 contaba con un catalogo de figuras que llegaban a las 40 mil piezas. En México se conservan piezas de esta siderúrgica en las haciendas de Yucatán, en el estado de Hidalgo y Tlaxcala, también en las calles de Chihuahua, Tepic, Mérida y Celaya.

Un poco mas atrás en la historia hacia la época de la conquista el hierro se dice fue un elemento decisivo, antes de caer Tenochtitlan los conquistadores de ese entonces y sus aliados al igual que los indígenas ya utilizaban el metal para la elaboración de piezas tales como clavos, anclas, cadenas.

Ahora bien durante la época de la colonia surgieron piezas de hierro como por ejemplo tijeras, clavos, cuchillos, instrumentos de labranza, armas entre otros, luego el arte de la herrería y de la transformación del hierro se fue ampliando hasta ser usado en la construcción de iglesias, casas, templos y castillos.

Se realizaron también puertas, ventanas, barandas,  figuras de las mas diversas formas como por ejemplo hojas, ángeles, árboles, espirales, faroles de hierro combinado con vidrio, bisagras, aldabas, llaves entre otros tantos objetos que se pudieron hacer mediante la manipulación de este mineral.

Al principio de la era del virreinato los únicos que podían trabajar como herrero eran los españoles y portugueses, los indígenas quedaron relegados de esta práctica ya que temían los europeos que aprendieran el oficio para la fabricación de armas, pero fue con la llegada del Vasco de Quiroga quien introdujo la práctica y el aprendizaje de este arte a los indígenas, quienes lo aprendieron muy bien y lo desarrollaron con gran habilidad y maestría.

En el siglo XIX era importante tener grandes reservas de este metal para la fabricación de las vías férreas, para 1807 llega a México la tecnología de los altos hornos, pero los movimientos independentistas acabaron con esta infraestructura que hubiese servido de gran ayuda y avance para el estado mexicano de ese entonces.

Con la llegada del siglo XX los avances y desarrollo de la industria siderúrgica se fue fraguando al calor de los avances y el impulso económico de la época, es cuando surgen la Fundidora de Fierro y Acero de Monterrey o mejor conocida como FUMOSA, pero no duró mucho en 1904 empezó a presentar problemas financieros y en 1907 fue alcanzada por la crisis mundial y en 1909 llegó la revolución mexicana impactando también negativamente en la industria.

Pero en 1908 gracias a los esfuerzos del gobierno federal se logra levantar de nuevo, desde 1917 empieza a producir de nuevo a una buena capacidad y en 1929 a pesar de la gran depresión y el gran crack financiero mundial continuó con un ritmo de crecimiento, para 1953 se están pensando en la instalación de filiales, para 1960 ya se había incrementado la producción de hierro y acero a dos millones de toneladas por año.

Actualmente la industria del hierro y del acero en méxico detenta el 25% del mercado nacional, produciendo alrededor de 4 millones de toneladas anuales de acero liquido, fabricando láminas de acero en frío, hojalata, laminas cromadas, perfiles ligeros y estructurales.

Bolivia

Uno de los yacimientos de explotación de hierro en Bolivia está en Mutún en la provincia de German Busch, cuenta con 60 Km cuadrados de extensión toda ella mineralizada y una reserva estimada de 40 billones de toneladas de hierro.

Este gran yacimiento ferroso fue descubierto por el naturalista y geólogo francés Francis de Laporte Castelnau en 1845 desde ese entonces ha sido objeto de estudio por muchos pero siempre ha sido ignorado a pesar de su enorme riqueza mineral. Hasta entrado los años 60 y principios de los 70 la mayoría de los estudios que se realizaban eran de carácter geológico pero poca evidencia se logró recolectar sobre las características y la cantidad de hierro y magnesio que allí existe.

Muchos han sido los que se han dedicado al estudio del yacimiento empezando por los geólogos del banco minero de Bolivia, los geólogos Jhon Van Dorr, Stefano Barbosa, Georg Fischer, Las naciones Unidas, La Misión Geológica Alemana y la empresa americana Brassert & Co realizó en 1956 un amplio estudio económico sobre la superficie en cuestión.

Otras compañías americanas como Mc Kee y Cobrapi realizaron perforaciones en algunas partes del yacimiento, asegurando que existía un potencial mineralógico importante en el yacimiento de aprovechamiento inmediato. Todas las misiones y empresas que se abocaron a realizar estudios y pruebas en el campo Mutún estimaron que las reservas de hierro en el sitio estaban por el orden de los 40 o 50 billones de toneladas de hierro.

En 1969 después de tantas pruebas se empieza la explotación del yacimiento pero estos trabajos cesaron en 1992, se prevé que el gobierno de Bolivia realice una inversión por el orden de los 5 millones de dólares para la reactivación de los trabajos de explotación del lugar, pero se está a la espera de las modificaciones a las leyes y códigos mineros para establecer los impuestos y las regalías que deberían de aportar las empresas que se dediquen a la explotación de esta mina.

Se estima que la producción bruta por año sería de 200 millones de dólares anuales, teniendo cerca como medio de transporte y salida el puerto de Busch sobre el río Paraguay, y a unos 12 km de distancia las conexiones de energía eléctrica y gas, la entrada en vigencia de la explotación de este yacimiento traería consigo la generación de 2 mil empleos directos y la reactivación de los puertos de Busch y Puerto Suárez.

La reactivación del Puerto Busch le daría de nuevo a Bolivia la salida al mar por el océano atlántico, permitiéndole así la comercialización de sus productos, la explotación del gas sería algo también importante para la reactivación de la industria siderúrgica, petroquímica y termoeléctrica.

Venezuela

Los inicios de la explotación del hierro en Venezuela se remonta a la primera mitad del siglo XVIII, con la llegada de los monjes capuchinos que se asentaron en lo que hoy es el estado Bolívar a sur del país.

La explotación del hierro en Venezuela se extendió hasta el siglo XIX pero no fue sino en 1885 cuando fue descubierta la reserva de hierro de Imataca, mas adelante en 1926 fue descubierta la mina de el Pao y la concesión de la explotación de esta mina fue trasladada en 1933 a una empresa norteamericana creando lo que se conoce hoy como una empresa mixta de nombre Iron Mines Company of Venezuela.

En 1947 se hace otro hallazgo sobre una mina de hierro en el cerro La parida a 80 km de Ciudad Bolívar, y en 1948 uno de los reservorios de hierro mas grandes del mundo se descubre en lo que se conoce con el nombre de Cerro Bolívar. En 1949 se descubre San Isidro que junto con el Cerro Bolívar se convirtieron en los yacimientos de hierro mas grandes del mundo, con sus reservas probadas.

Este gran centro ferroso se extiende unos 700 km de este a oeste desde la sierra Piacoa hasta los confines de las galerías del Cinaruco, en el estado Apure. Las reservas de hierro mas importantes del país se encuentran en los cerros Bolívar, San Isidro,  Arimagua, Altamira y El Trueno.

La producción de hierro a gran escala se inicia en Venezuela en los años 50 de la mano de compañías extranjeras, ya que en el país no se contaba con la tecnología para la extracción y procesamiento del mineral, para finales de la década de los 50 la producción de hierro alcanzó los 20 millones de toneladas al año.

En 1952 es creada Ciudad Piar con la intención de convertirse en la cuna de la minería en Venezuela, diez años mas tarde es creada la Corporación Venezolana de Minería (CVG), que inicia sus operaciones a través de su empresa filial la Siderúrgica del Orinoco (SIDOR), ubicada en matanzas en el estado Bolívar. El hierro desde ese entonces se convirtió en uno de los minerales que genera mayores riquezas al país.

Pero el 1 de enero de 1975 ocurre un hecho sin precedentes en la nación y en la industria del hierro, bajo la primera presidencia de Carlos Andrés Pérez se resuelve la promulgación de un decreto en que el estado venezolano nacionaliza el hierro y se arroga la explotación del hierro como material estratégico para nación.

Fue entonces cuando surge ferrominera como la empresa encargada de la explotación, extracción y manejo de este mineral, encargada de la administración de esta actividad en el país. Actualmente las actividades de explotación del hierro se realizan en las minas de San Isidro y María Luisa.

Bajo el auspicio de geólogos y autoridades venezolanas se realizaron estudios que han demostrado la cantidad de las reservas probadas de este mineral que reposan sobre el subsuelo venezolano y estas llegan a alcanzar no menos de unas 400 mil millones de toneladas métricas de hierro que se encuentran en el subsuelo.

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